Los tiempos cambian en las escuelas internacionales

Si se retrocede veinte años en el tiempo, una escuela internacional no parece muy diferente a las actuales. Todas parecen poder anidar cómodamente en los suburbios de cualquier gran ciudad moderna del mundo. Sin embargo, es justo decir que los tiempos han cambiado.

Los brillantes prospectos del pasado han sido sustituidos por sitios web llenos de coloridas imágenes de grupos multiculturales apiñados en laboratorios y aulas o pasando el rato juntos en el campus. Estas imágenes representan al alumnado de un centro educativo y son indicativas del dramático y creciente cambio demográfico que se está produciendo en todo el mundo.

El crecimiento del número de escuelas internacionales en los últimos veinte años ha sido asombroso, y se calcula que el número actual se duplicará en los próximos diez años. En teoría, esto debería ofrecer a los padres más opciones en cuanto a ubicación, precio e instalaciones. En realidad, significa que ahora hay tipos de escuelas internacionales bastante diferentes en el mercado, y los padres deben tener muy claro el tipo de educación que están comprando: el término "internacional" tiene una variedad de interpretaciones.

Las razones de este crecimiento explosivo son dos: en primer lugar, el aumento de la clase media en muchas economías emergentes significa que hay una creciente demanda de una educación de estilo "occidental" en inglés, y en segundo lugar, algunos países han eliminado la restricción que antes impedía a sus nacionales asistir a una escuela internacional. La escuela internacional ha encontrado un nuevo mercado desde su propósito y concepción originales. Ya no es para los hijos de expatriados y diplomáticos, sino también para los nacionales que tienen la suerte de poder pagar las tasas y desean que sus hijos dominen el idioma mundial, además de poder competir por las plazas en las universidades de Occidente. La expansión de los grupos empresariales multinacionales también señala el camino hacia el empleo futuro.

A medida que un mayor número de ciudadanos locales ocupan plazas en las escuelas internacionales, el número de hablantes nativos de inglés puede disminuir; de hecho, en algunas "escuelas internacionales" de Bangkok el número de alumnos locales ronda los 90%. Por supuesto, siempre ha habido escuelas internacionales con un bajo número de hablantes nativos, pero rara vez el inglés ha sido suplantado por otro idioma hablado por la gran mayoría de los estudiantes. Esta es una "verdad incómoda" para muchas escuelas internacionales, y el camino para establecer el inglés en tales circunstancias puede ser accidentado.

En nuestro mundo de soluciones instantáneas en el que podemos actualizar nuestros esfuerzos con un clic o un golpe de dedo, a menudo esperamos y buscamos remedios rápidos. Los programas o clases especiales de idiomas son una característica común de la educación internacional, pero, aunque bien intencionados, pueden establecerse con poca reflexión y quizás incluso con menos esfuerzo. Muy a menudo, estas clases "de refuerzo" no sirven más que para proporcionar un inglés de "supervivencia", y rara vez abordan la importante cuestión del lenguaje académico, que es vital para que un estudiante se desenvuelva con éxito en las clases ordinarias.

No hay una forma sencilla de resolver este problema; de hecho, probablemente no exista una solución única con la que todos los centros educativos internacionales estén completamente de acuerdo; esto se debe a la complejidad de la adquisición del idioma, así como a los factores que afectan al aprendizaje del inglés en diferentes entornos.

Sin embargo, es imperativo que se implementen estrategias exitosas en las escuelas internacionales de habla inglesa para satisfacer mejor las demandas de adquisición de inglés apto para fines académicos. Reconocer la verdadera naturaleza del problema es un primer paso importante en el camino.

Paul Preen - BA DipT ESOL MA.Ed, profesora de inglés, coordinadora de ESL, British International School, Phuket